זו העונה השלישית ברציפות שהפועל חולון פותחת את הקיץ עם החתמה ישראלית מרשימה. אלכס צ'וברביץ', אז עוד הסנטר הפותח של נבחרת ישראל, היה הסנונית הראשונה ב־2016. גיא פניני עזב את מכבי ת"א ונחת בהיכל טוטו בעונה שעברה, וגם לקראת עונת 2018/19 הקדים דן שמיר כמעט את כל קבוצות הליגה כדי להחתים את עמית שמחון, שכבר זכה לתואר "השחקן הישראלי הטוב ביותר כיום בליגת העל".

שמחון בהיכל טוטו, בעונה שעברה. בחולון בונים על השיפור המתמיד ביכולות שלו | צילום: ראובן שוורץ
עם ממוצעים של 14.1 נקודות, 4.1 ריבאונדים ו־1.6 אסיסטים בעונה שעברה בהפועל אילת, שמחון בן ה־28 (1.96 מטר) מגיע לחולון עם לא מעט ציפיות - ובעיקר נעליים גדולות שהוא צריך למלא, לנוכח עזיבתם של ג'ו אלכסנדר ותמיר בלאט, שניים משלושת הישראלים הבכירים של הקבוצה בעונה החולפת.

השאלה הגדולה, לפחות במקרה של שמחון, היא האם הציפיות יצדיקו את עצמן. האם הסמול־פורוורד שכיכב באילת, קבוצה רחוקה מהעין והרבה פחות לחוצה ומתוקשרת, יצליח למנף עוד יותר את הקריירה שלו ולהפוך לישראלי המוביל של חולון? או שאולי מדובר בהחתמה נוצצת רק על הנייר של שחקן שכבר הגיע לשיאו, ומכאן אפשר רק לרדת?

"אני חושב שחולון זכתה בפיס", אומר שרון דרוקר, מי שבעונה האחרונה הדריך את שמחון באילת. "מכאן הוא יכול לרדת? מה פתאום. לדעתי, יש לו עוד פוטנציאל להתקדם ולהגיע לשיאים חדשים. זה אחד השחקנים שעובדים הכי קשה בארץ. הלוואי והיו לי עשרה שחקנים כמוהו בכל קבוצה".

דרוקר אומר שהוא ניסה להשאיר את שמחון בקבוצה שלו. "נלחמנו עליו, אבל הוא החליט ללכת לחולון מכמה סיבות ואני חושב שזה מקום שמאוד יתאים לו. יש לו המון אמביציה ומוטיבציה, הוא עוד יוסיף אספקטים למשחק שלו ובכלל, כשיש לך שחקן כזה, קל בתור מאמן לשפר אותו. אם יש מישהו שאולי מתבאס מזה בחולון אלה האוהדים, כי אחרי מה שקרה בפלייאוף בעונה שעברה הם יצטרכו עכשיו לחבר שירים חדשים על עמית. כל הרפטואר הקודם ייזרק לפח".

"חולון מועדון מפואר, אבל עמית כבר שיחק במהלך הקריירה שלו בקבוצות לא פחות גדולות, כולל בהפועל ירושלים", מוסיף עופר רחימי, שאימן את השחקן לפני שנתיים במכבי חיפה. "שלא ידברו איתי על לחץ. למה, בחיפה אין ציפיות? באילת לא לחוצים אחרי הפסדים? הוא רגיל ללחץ ומתפקד בו נהדר. לדעתי, עמית עשה בחירה נכונה מאוד".

כל אנשי המקצוע שדיברנו איתם על שמחון, ביקשו להחמיא לו. אבל יש גם כאלה שחושבים שהבחירה של השחקן לעזוב את אילת ולהגיע לחולון היא טעות. גורם המקורב להפועל אילת אמר שלא לייחוס: "לפעמים שחקן צריך להבין שיש מקומות שמתאימים לו ושם הוא יוכל הכי טוב להביא את היכולות שלו לידי ביטוי.

"עמית עשה טעות. מי מבטיח לו הרבה דקות פרקט בחולון? אנשים שוכחים שהוא נמצא על אותה בלטה יחד עם גיא פניני. יש לי הרגשה שכמה חודשים לאחר פתיחת הליגה, פתאום עמית יבין שעשה שגיאה.

"אני לא אהבתי את ההתנהלות האחרונה שלו", הוסיף אותו גורם. "זה נראה כאילו הוא כבר עם האף למעלה. שנתיים נהדרות הפכו אותו לשחקן הישראלי הכי טוב בשוק, אבל חצי עונה חלשה יכולה להחזיר אותו אחורה, גם מנטאלית. אסור לשכוח את זה. חולון עשתה בחירה נהדרת, השאלה היא אם זו הבחירה הנכונה גם לעמית".

דרוקר עמית הוא יותר מקלע | צילום: ראובן שוורץ

לא שחקן נישה

סיפור הקריירה של שמחון די יוצא דופן בסצנת הכדורסל הישראלי. מעטים הם השחקנים שמחליטים לרדת ללאומית אחרי הרבה שנים בליגת העל, חוזרים שוב לבמה המרכזית והופכים לבורג מרכזי בקבוצה.

שמחון, שב־2010 עוד שיחק במכבי הוד השרון, עשה דרך חתחתים עד לצמרת. הוא שיחק בשש קבוצות שונות בשמונה השנים האחרונות ונראה היה שמדובר בסך הכל בעוד שחקן ישראלי סביר, בטח בשוק הדליל בארץ.

דווקא בשלוש השנים האחרונות - במכבי חיפה וכמובן באילת - שמחון הוציא מעצמו את המיטב. בהיעדר גאנרים אמיתיים כמו דגן יבזורי ויהוא אורלנד בשנות השיא שלהם, הפך שמחון לקלע טהור של ממש, דבר שכבר כמעט לא מצליחים לייצר בכדורסל הישראלי.

איתי ברקן היה המאמן הראשון שהפך את שמחון לבורג מרכזי בקבוצה שלו - במכבי הוד השרון ההיא. "זה שחקן שאפשר, גם היום, לבנות עליו קבוצה. הוא לא פחד כבר בגיל 19 וגם כיום הוא מת להיות שחקן מוביל. יש לו אופי מיוחד, ממוקד מטרה. הוא מקצוען ברמות שחבל על הזמן, עובד קשה, בלי אגו. בתור מאמן ממש כיף לעבוד עם בן אדם כזה.

"איך הוא יצליח להשתלב בקבוצה כמו הפועל חולון? זה יכול להיות פצצה עבורו", ממשיך ברקן. "זה אחד המקומות שאתה מקבל בהם אנרגיות מהקהל, ואז אתה נותן יותר מ־100 אחוז. הוא שחקן שנבנה מאנרגיות וזה ייתן לו דחיפה. חיפה נחמדה, אילת קבוצת מרכז טבלה ומעלה, אבל לשחק בחולון כשחקן מוביל - זה לדעתי יוציא ממנו את המקסימום".

המספרים של שמחון מדברים בעד עצמם. הוא קלע 192 שלשות בשלוש העונות האחרונות בליגה - יותר מכל שחקן אחר. הוא קלע לפחות שלשה אחת בכל משחק בעונה החולפת מאז המחזור החמישי, ושש פעמים סיים עם חמש שלשות לפחות. הוא זרק יותר מכל שחקן ישראלי אחר בליגה ודורג במקום ה־15 באחוזי הקליעה מחוץ לקשת (40.7). כל ה־14 לפניו, אגב, היו זרים.

"אם יש משהו שיהיה מעניין לראות אצל עמית, זה עד כמה הוא ישפר את הקליעה שלו", מציין עופר רחימי. "הוא הרי הקלע הכי טוב בארץ, אז יש כאלה שחושבים - עד לאן יש להתקדם? הוא שילוב של כישרון, גובה וקור רוח. הגדולה שלו, מבחינת הקליעה, זה שהוא לא חושב. כמו חלוץ בכדורגל שעומד לבד מול השוער. עמית רואה את ההזדמנות, זורק ולא חושב מה היה אם ואילו. הוא לוקח את הזריקה עם כל הביטחון ובדרך כלל היא גם צוללת פנימה".

"כל הזמן מדברים על עמית רק בתור קלע, וזו הטעות לדעתי", מוסיף דרוקר. "זה לא שיש לו רק קליעה, וכל שאר הדברים חסרים. בדיוק ההיפך. הוא שחקן פיק אנד רול נהדר, שומר, לוקח ריבאונדים. יש לו הרבה יותר מאשר שחקן שעומד בפינה ומחכה לכדורים".

בחולון בונים על פרט אחד חשוב בקריירה של שמחון בשנים האחרונות: השיפור המתמיד ביכולות שלו. אם בשנותיו הראשונות בליגת העל, בטח אחרי החזרה שלו מהליגה הלאומית, הוא היה שחקן נישה, סמול־פורוורד שמחכה שהכדורים יגיעו אליו לפינות כדי לרשום עוד צ'אקה מחוץ לקשת, מאז 2015 רואים שיפור ובעיקר גיוון במשחק שלו.

"פעם היתה לו רק את הקליעה, אבל אז הוא התחיל גם להוריד כדור לרצפה, לשחק עם ביטחון. היום קשה לשומר לדעת מה הוא יעשה", ממשיך ברקן באותו קו של רחימי ודרוקר. "הוא לא רק מחכה לזריקה, אלא גם התחיל לחדור לסל ולשמור. הוא הלך ושיפר כל היבט במשחק, וזה לא דבר מובן מאליו. יש הרבה שחקנים ישראלים שנשארים עם הדברים שהם טובים בהם ומתמקדים רק בזה. עמית הוא זן אחר".

בעונה שעברה באילת ראו את זה טוב מאוד. מרק 'עוד קלע', הפך שמחון לשומר הכי טוב שהיה לשרון דרוקר להציע. ג'ורדן המילטון ואנשי חולון זוכרים זאת היטב. אלה ממש לא 29 הנקודות ששמחון המטיר על הסגולים במשחק מספר שתיים ברבע גמר הפלייאוף, אלא בעיקר השמירה הנהדרת על המילטון, שהוציאה את הזר החולוני משלוותו והסתיימה ביריקה של האחרון לפניו של שמחון.

"הרי ברור לכולם שהפועל חולון לא החתימה אותו רק בגלל משחק אחד בעונה", אומר דרוקר. "אני מכיר טוב מאוד את דן שמיר ושלמה אייזיק, הם לא פראיירים. כולם יודעים שעמית נלחם, משתפר, מוסיף עוד ועוד גיוון למשחק שלו. יש לו עוד לאן להתקדם, אבל זה גם פלוס כי אתה יודע שהוא עוד לא הגיע לקצה גבול היכולת".

"יש לו גם עוד על מה לעבוד", מבקש רחימי לציין. "בסוף היום הוא צריך להביא את היכולת שלו כדי שהיא תעזור לרווח את המשחק. הרי היום השחקנים בליגה לא זזים ממנו גם כשהוא לא קולע, פוחדים שיקבל את הכדור. הגנות מתכווצות כשהוא בסביבה. ר

"רק הנוכחות שלו חשובה לקבוצה. לכן, בגלל שאי־אפשר לעזוב אותו, גם אם הוא רק עומד בפינה - זה עוזר לפיק אנד רול של קבוצה. לא סתם הוא הוביל בשנים האחרונות את הקבוצות שלו במדד פלוס־מינוס, וזה לא במועדוני צמרת. חשוב שהוא יידע להשתמש ביתרונות שלו נכון".

לגוון יותר
יש עוד נקודה שצריך להתעכב עליה. ריבוי הקבוצות של שמחון בשנים האחרונות - והעובדה שהוא לא ממש הצליח למצוא לעצמו בית קבוע - אומרים עוד משהו. שמחון הוא לא אחד שנשאר במקום אחד לאורך שנים ויש שיגידו שהוא לא השחקן הכי קל לאימון.

רחימי. "כישרון, גובה וקור רוח" | צילום: ראובן כהן

בחיפה, בקיץ שעבר (ולמרות עונה נהדרת), החליטו לוותר על שירותיו. בתקשורת המקומית בחיפה סיפרו על תקרית בין הפורוורד למאמן עופר רחימי, שהשניים כמובן הכחישו. "אני הופתעתי שלא רצו אותי", הסביר אז השחקן. "אפילו התאכזבתי".

רחימי הודה השבוע שהוא כנראה האשם בעימות: "הוא גבר, מחויב, מקצוען, היה לי כבוד לאמן אותו. כשהיה צריך, הוא היה שם בשבילנו. כאב לי שדברים לא התחברו איתו בפליאוף בעונה ההיא, כשהוא לא ראה הרבה דקות.

"חלק מזה באשמתי ואתה יכול לרשום את זה. לא הצלחתי להגיע לאיזון המתאים. יש כאלה שרוצים לתאר אותו כלא קל לאימון. שטויות. עמית שחקן גדול, בן אדם שכל מאמן היה רוצה בקבוצה שלו".

"אם הוא ישפר את הורדת הכדור, הסיומות, ההגנה - זה יהפוך אותו לשחקן שלם, ואז באמת חולון יכולה לחגוג החתמה מדהימה. הוא צריך להיות מגוון אפילו יותר ממה שהוא עכשיו - זו צריכה להיות המטרה שלו", מסכם ברקן.