כשדקוואן ג'ונס קיבל בקיץ את ההצעה להגיע לישראל ולהפועל חולון, הוא לא חשב פעמיים. סליחה, אשתו אליסון היתה זו שלא חשבה פעמיים. מפתיע? אולי... אבל לא אם לוקחים בחשבון שמדובר במישהי שמפעילה בלוג טיולים נחשב ברשתות החברתיות, הספיקה להסתובב עם בעלה כמעט בכל העולם וכמובן גם לתעד ולהעלות לרשת את כל חוויותיהם המשותפות מרחבי הגלובוס. בקרוב, תתכוננו, יגיע בטח גם הפרק המיוחד על ארץ הקודש.

ג'ונס. החלום הגדול שלו נותר לחזור ל-NBA | צילום: אבי רוקח
"אליסון היא מסוג האנשים שלא משתעממים בשום מקום", מתלוצץ הזר החדש של הפועל חולון שכיכב ב־102:108 הדרמטי על הפועל אילת בשבת האחרונה. "לאשתי יש חברה משלה שהיא מנהלת, בלוג מצליח ועל הדרך היא גם לימדה ילדים בסין אנגלית, בתקופה ששיחקתי שם. כשהיא לא עושה את כל זה, היא מטיילת ומחפשת במסעדות את האוכל הכי טוב".

אני מקווה בשבילך שגם ספורט מעניין אותה.
(צוחק) "תראה, כשהכרנו אליסון לא ידעה מה ההבדל בין כדור ביניים בכדורסל לטאצ'דאון בפוטבול. רק שאנחנו יחד כבר עשר שנים, מאז הקולג' ומאז היא ראתה מאות משחקים שלי. עכשיו זה נראה אחרת לחלוטין. אליסון עד כדי כך מבינה כדורסל, עד שאני חושב שהיא ודן שמיר יכולים להחליף רעיונות וטקטיקות לפני משחקים. בוא נגיד שהיא עשתה דרך ארוכה בעשר השנים הללו".

ולא רק האשה, גם ג'ונס עשה כברת דרך. משחקן שלא מצא את מקומו ב־NBA לשחקן שהסתובב בליגת הפיתוח בארה"ב, דרך היפנית, סינית, צרפתית וכעת ליגת העל שלנו, בתקווה להפוך לשחקן ברמות הגבוהות של אירופה.

מלך ההטבעות
זו בסך הכל עונתו השלישית בקבוצה אירופית והעובדה שהפועל חולון נרשמה שנה שנייה ברציפות לליגת האלופות של פיב"א, היתה אחת הסיבות המרכזיות שג'ונס בן ה-28 נחת בארץ. "רציתי קודם כל להגיע לקבוצה עם מסורת", מסביר האמריקני ממרום 203 סנטימטריו. "אחר כך כמובן קרץ לי עניין המפעל האירופי. שמעתי דברים טובים על התוכניות המקצועיות של המועדון וכמובן על המאמן. זו אולי הייתה החלטה קשה לעזוב את הליגה והכסף הגדול בסין, אבל גם הנכונה לדעתי".

ג'ונס היה השחקן האחרון שהגיע לארץ מבין הזרים החדשים של חולוניה, ממש רגע לפני תחילת גביע ווינר. את רוב ההכנה הוא לא עשה עם הקבוצה, אלא סיים את מחויבותו בליגה הסינית. "זה נכון, לא התכוננתי לעונה כמו יתר השחקנים האחרים. אבל אלה המובילים והצוות הכניסו אותי לעניינים מהר", הוא מסביר. "בכל זאת, זו קבוצה שזכתה בעונה שעברה באליפות".

באליפות? חולון זכתה בגביע.
ג'ונס צוחק: "טעות שלי. טוב, יש לי עוד מה ללמוד". אחרי 29 הנקודות שלו על הראש של אילת במשחק שנגרר לשתי הארכות, אולי בכלל הגארד המבטיח רומז על מה הוא חולם שיקרה בהמשך.

קאליף וואייט הוא כבר גו־טו־גאי מוכר בליגה שלנו, אבל דווקא ג'ונס עוד עשוי להפוך לסופרסטאר הגדול של חולוניה העונה. בינתיים הוא מוביל את הקבוצה בנקודות (22.7 בממוצע), גם במדד המצטבר (22.7) והוא למעשה השחקן שמקבל משמיר את הכי הרבה זמן פרקט (34.7 דקות לערב).

תוך זמן קצר גם הפך ג'ונס לאחד השחקנים האהובים ביציעי היכל טוטו, כשסגנון המשחק הווירטואוזי שלו תורם כמובן לעניין. רק בעונה שחלפה הוא סיים כמלך ההטבעות של ליגת הפיתוח, כששיחק בפורט וויין. "תחשוב על זה, אתה יודע כמה כיף זה להטביע", הוא ספק שואל, ספק אומר. "זה באמת משהו שאני שמח שיש לי אפשרות לעשות אותו יותר מכולם. רק שהכדורסל היום כבר שונה".

שונה?
"שמעתי שכבר קוראים לנו גולדן סטייט הישראלית", הוא מתלוצץ. "הריווח של המשחק שלנו משחרר הרבה שחקנים לזריקות, וכשיש לך ארבעה או חמישה קלעים על המגרש, זה מלחיץ מאוד את הקבוצה השנייה. התוצאות, לשמחתי, הן בהתאם".

האוהדים כבר עוטפים אותך באהבה.
"אני מרגיש שהם הכי טובים בליגה, אם לא בעולם. לראות את ההתרגשות שלהם והאינטנסיביות של העידוד, זה רק מדרבן אותך ונותן לנו יתרון בכל מקום. רק לפני שבוע שיחקנו בוונציה, וראיתי 150 סגולים ביציע. זה מדהים".

ג'ונס והאישה שאיתו. מטיילים בעולם | צילום פרטי

הספקת להתרשם מהליגה בארץ?
"אני חושב שיש לנו סיכוי לזכות באליפות ולהגיע לפיינל־פור של ליגת האלופות. עכשיו יכולים לצחוק עליי, אבל אני באמת חושב שזה אפשרי. אתה הרי משחק כדי להיות אלוף, זו תמיד המטרה שניצבת מול העיניים, לא כדי לסיים במקום השני ולשמוע שאומרים לך 'לא נורא, אולי בפעם אחרת'. זה הדבר הכי מרגיז שיכול להיות, הכי מציק, הכי מעצבן. כעת אנחנו בונים מטרות לטווח קצר, מתקדמים ממשחק למשחק. הפועל באר שבע מחכה לנו ביום שישי".

אתם אמנם במאזן חיובי, אבל לא הרשמתם עד כה.
"אנחנו מבינים שיהיו עליות וירידות, משחקים פחות טובים ויותר טובים ונצטרך להישאר מאוחדים גם בזמנים הקשים. בינתיים המצב ממש לא נורא, ההיפך מזה. המטרה הגדולה, כמו שאמרתי, היא לזכות באליפות".

הלו, לא שמעת על מכבי תל אביב ועל הפועל ירושלים?
"אנחנו לא רוצים לחשוב או להיות עסוקים באף אחת אחרת, אלא רק בעצמנו. המטרה היא להפוך את הפועל חולון לטובה ביותר שהיא יכולה להיות. להפוך לגרסה הכי טובה של עצמנו".

קואץ' שמיר מפרגן לך בכל הזדמנות. רוצה לפרגן לו בחזרה?
"הוא מאמן מהסוג שאני מכנה 'ניו סקול' - הדור החדש. הוא שם לב לכל הפרטים הקטנים, למרחבים על המגרש. הוא גם מאמן נהדר בכך שהוא לא מדכא את האופי של השחקן. הוא נותן לנו להיות מי שאנחנו. מתקשר איתך מצוין ולא מתבייש להבהיר לך מה הוא חושב עליך כשאתה מפשל. הוא מאמן של שחקנים ושחקנים רוצים לשחק עבורו. גם אני".

לא אוהב השוואות
ג'ונס, כאמור, כבר התרגל לכך שהוא מטייל עם אשתו ברחבי העולם ועובר מקבוצה לקבוצה, אבל החלום שלו היה ונשאר לחזור לארה"ב, להגיע ל־NBA אם להיות מדויק. יותר נכון, לשוב לשם. ג'ונס, בוגר אוניברסיטת מיאמי שבפלורידה, קיבל חוזה באורלנדו מג'יק בקיץ 2012. הוא אפילו שיחק 63 משחקים בליגה הטובה בעולם, מתוכם 17 בחמישייה ורשם 3.7 נקודות ו־1.7 ריבאונדים למשחק.

הופעת השיא של ג'ונס הייתה בהפסד 114:108 לשארלוט, אז קלע 13 נקודות וזכה למחמאות ב־ESPN. שם אף אמרו אז כי מדובר באחד השחקנים ש"יגנבו את ההצגה ב־NBA". לצערו של ג'ונס, לסיפור היה סוף אחר. המג'יק חתכו אותו בקיץ.
"אשקר אם אגיד שאני לא מרגיש פספוס שאני לא שם כיום", הוא מודה.

"יש שם שחקנים פחות טובים ממני, אבל לימדו אותי לא להסתכל על האחר. באותה נשימה אני עדיין חי את החלום ומשחק את המשחק שאני כל כך אוהב. מדובר בתהליך ומי אומר שלא אחזור לשם? הדרך שלי באירופה יכולה להוביל אותי חזרה ל־NBA. אני תמיד שומר את המחשבה הזו איפשהו בראש. לכן, כל משחק אני עולה ואומר לעצמי: אוכיח שאני שייך לשם, גם אם אני מכדרר אלפי קילומטרים מארה"ב".

אומרים שכדי להגיע ל־NBA צריך לפעמים גם להיות מקושר לסוכנים הנכונים, ורק כישרון לא תמיד מספיק.
"לגמרי. אני מאמין שכמה מהשחקנים הכי טובים בעולם לא נמצאים שם, אבל ככה זה".

לפני סיום, אי־אפשר שלא לשאול את ג'ונס על ההשוואה המתבקשת. בכל זאת, הפורוורד הגיע להיכל טוטו על המשבצת של גלן רייס ג'וניור, הכוכב הבלתי מעורער של העונה שעברה, זה שהביא לחולון גביע ועשה על הדרך עוד כמה דברים. "גלן? כן, שמעתי שהיתה לו שנה טובה בהפועל חולון", משתף ג'ונס.

"אבל אני כל כך לא אוהב השוואות. ברור שיש ממני ציפיות, אבל צריך להבין שמדובר בקבוצה, בטח בסגל שיש לנו השנה. אני חושב שבאופן בו אנחנו בנויים, בכל ערב נתון כל אחד יכול להיות השחקן ה'חם' שהולכים אליו. כמו שהיה עם קאליף בליגת האלופות ועם גיא פניני במשחק האחרון בליגה. אתה צריך לבחור בכל משחק בהתאם להתפתחויות את ה'רעל' שלך".

הקהל מוכן לחתום כבר עכשיו שתעזור להביא את אותו הישג שרייס היה אחראי לו בעונה שעברה.
"היי מאן, אני רוצה אפילו יותר מזה. אני בן אדם תחרותי, מה אפשר לעשות?!".