אם היו עורכים משאל בקיץ האחרון בקרב אוהדי הפועל חולון ושואלים מי לדעתם יהיו שני השחקנים המובילים של הקבוצה כשהעונה תגיע למחציתה, קרוב לוודאי שאף אחת מהתשובות לא היתה כוללת בתוכה את שמו של טי ג'יי קליין.

אבל כיום, רגע לפני תחילת הסיבוב השלישי, לקהל בצהוב־סגול כבר ברור, יחי ההבדל הגדול, שקליין הוא אחד משני הבאנקרים בפאזל של דן שמיר והשחקן שביצע את הפריצה הכי גדולה בסגל.

קליין. השיטה העונה פשוט מתאימה לו | צילום: יאיר שגיא
המספרים של הפורוורד בן ה־24 אומרים הכל: 10.1 נקודות, 5.9 ריבאונדים ו־3.2 אסיסטים לערב, כאשר כמות הדקות היא המרשימה ביותר בשורה הסטטיסטית שלו: 26.3 בממוצע - הכי הרבה על הפרקט מלבד קורי וולדן. כן, יותר משמות כמו דקוואן ג'ונס, סקוטי ריינולדס ואפילו גיא פניני.

קליין (2.06 מ'), זה שלא ממש מצא את עצמו בפאזל של שמיר אשתקד, פורח העונה בכל החזיתות ושחקן חמישייה קבוע. הוא שיפר פעמיים העונה את שיא הנקודות למשחק שלו וביום חמישי שעבר אף הוביל את נבחרת ישראל עם 14 נקודות ב־77:81 על גרמניה במוקדמות גביע העולם, במה שהיתה גם הופעת הבכורה שלו במדים הלאומיים.

"השדרוג ביכולת של טי ג'יי העונה נובע משילוב של כמה דברים ביחד", הסביר שמיר השבוע. "יותר דקות, שיטה אחרת, דומיננטיות, אבל גם הרבה מאוד מוטיבציה. הוא שחקן מאוד אמביציוזי. משחק עם אנרגיה ואהוב אצלנו. הכל מהכל גרם לו לפרוץ קדימה".

פחד לטעות
איך שגלגל מסתובב לו. כשקליין הגיע להפועל חולון חודשיים אחרי תחילת העונה שעברה, לא היה ברור איזה שחקן הסגולים מקבלים מבחינה מקצועית. במקביל, הפורוורד לא קיבל הנחות מגלן רייס ג'וניור, שגער בו כמעט בכל אימון בתחילת הדרך המשותפת של השניים.

העובדה שלחולון היה גם קו קדמי איכותי עם ג'ו אלכסנדר, טיישון תומאס וגיא פניני, די צמצמה את האפשרות של קליין לשחק, ובכל רגע נתון כשהיה על הפרקט הוא הביט מאחורי הכתף כדי לוודא ששמיר לא מכין לו חילוף.

"טי ג'יי פחד לעשות טעויות", מספרים בחולון. "העונה, כשהוא כבר בורג מרכזי ובעיקר שחקן שעליו סומכים שיעשה מהלכים גדולים, היד שלו לא רועדת והוא מנסה ללכת בכל הזדמנות לסל. זה שינוי של שחקן שמאמין בעצמו וביכולות שלו".

בסופו של דבר, חולון רשמה אשתקד עונה חלומית שבה זכתה בגביע המדינה והפסידה בגמר הפיינל־פור למכבי ת"א, אבל מספריו של קליין היו בינוניים ואפילו יש לומר מאכזבים (4.3 נקודות, 2.4 ריבאונדים ו־5.2 במדד ב־9.9 דקות בלבד). לקבוצה היתה אופציה עליו, ולמרות שלא הרשים, היה לה ברור שהיא ממשיכה איתו את ההתקשרות.

רק שבקיץ האחרון, כך חושף שמיר, קליין היה זה שבכלל שקל לעזוב את היכל טוטו. "לא היתה התלבטות מצדנו אם להשאיר אותו, אלא דווקא מצדו", מגלה הקואץ'.

"היה מצב הפוך למה שכולם חשבו. בגלל שהעונה שעברה היתה מאכזבת מבחינתו, טי ג'יי פחד שהסיטואציה תחזור על עצמה. אני מאוד רציתי אותו, ידעתי שהוא יהיה עוגן חשוב והסברתי לו את זה. אמרתי לו בשיחה בינינו שהוא יהיה שחקן מרכזי. זה לא היה קל להסביר, אבל אני התעקשתי והמערכת שיתפה פעולה. לשמחתי הוא הראה נכונות. השאר היסטוריה".

אז מה סוד השינוי ביכולת של קליין? על פי שמיר, בעיקר השיטה החדשה והמעמד לו זוכה הפורוורד ברוטציה. "העונה יועד לו תפקיד הרבה יותר משמעותי הקבוצה נבנתה בצורה שונה בגלל זה", אומר שמיר.

"אחרי שג'ו אלכסנדר הלך, טי ג'יי הפך לגבוה הישראלי המוביל שלנו. פתאום שמים לו את הכדור ביד, משחקים עליו בלואו־פוסט, מערבים אותו בפיק־אנד־רול. בדיוק ההיפך מאשתקד, אז הסגנון הוכתב על ידי גלן רייס וטו הולוויי".

הגדולה של קליין היא שהנקודות שלו מגיעות בשקט ובעיקר באחוזים די מטורפים לשחקן פנים. הוא לקח עד כה העונה 70 זריקות לשתיים (4.3 למשחק) ו־42 לשלוש (2.6), וקולע אותן ב־60 וב־45 אחוז (בהתאמה). לא פלא שהוא מדורג רביעי באחוזים מחוץ לקשת מבין כל שחקני הליגה ובמקום ה־13 לשתיים. מעל שמות כמו סקוטי ווילבקין, ג'רמי פארגו וג'יימס פלדין.

שמיר: "מה שטי ג'יי יכול לעשות בא לידי ביטוי יותר השנה, כשהוא שחקן יותר משמעותי, בגלל זה גם האחוזים שלו השתפרו. הוא צריך לעשות הרבה דברים שמותאמים לו ולכן גם הזריקות שהוא מקבל או לוקח יותר נוחות. טי ג'יי נמצא על המגרש מבין השחקנים הישראלים הכי הרבה וכשרואים את המספרים שלו, גם מבינים למה".

בפרמיירה בכחול־לבן, בסוף השבוע | צילום: ראובן שוורץ

מרחרחים סביבו
קליין הגיע להיכל טוטו, למי ששכח, רק באמצע העונה שעברה, וכלל לא חלם שישחק בישראל, על אף שורשיו היהודיים. "טי ג'יי היה על שולחן הדיונים כבר בקיץ הקודם, רק שאז בדיוק הוא סיים את הקולג' וחשבתי שזה לא הזמן המתאים להביא אותו אלינו", נזכר שמיר.

"הוא חתם בגלאטסראיי, אבל רצה הגורל ובאמצע אותה עונה יונתן מור ביקש לעזוב ואמרנו שנצרף את טי ג'יי בחוזה לעונה וחצי, גם כסוג של השקעה לעתיד. הוא ידע מההתחלה שיקבל במה, אבל לא גדולה. בכל זאת, היו לנו שחקנים כמו ג'ו וגיא על העמדה שלו ובאופן טבעי הם אלה שקיבלו את רוב הדקות".

קליין, בנה של אגדת כדורסל הנשים ננסי ליברמן (שכבר ביקרה את הילד בארץ לא פעם) האמין בעצמו, כאמור, וחשב שהוא יכול להגיע בקיץ גם למחוזות אחרים. הוא אפילו ניסה לקבל חוזה ב־NBA ושיחק בליגת הקיץ בווגאס במדי מילווקי באקס, אבל לא הרשים. במקביל, בחולון קיבלו דיווחים שהפועל ירושלים התחילה לרחרח סביבו ושמיר, כפי שכבר אמר, שכנע אותו להישאר במועדון.

קליין כבר הודה בעבר שהעונה שעברה רק דרבנה אותו: "זה גרם לי להיות רעב יותר. בקיץ עבדתי הכי קשה אי פעם. המשפחה והחברים יכולים להעיד על זה שהתאמנתי פעמיים שלוש ביום, שיחקתי בליגת הקיץ עם מילווקי, שם עבדו ולימדו אותי לראות את המשחק בצורה שונה. העונה פשוט נוח לי יותר עם הסגנון שלנו, הוא די דומה למה שעשינו בקולג', גם הגנתית וגם התקפית".

ואכן, העונה הזאת שונה מבחינתו ב־180 מעלות מהקודמת. העובדה שרייס ג'וניור כבר לא בקבוצה, כמו גם אלכסנדר, סידרה לו הרבה מאוד דקות והוא פורע את השטרות בגדול. לצד קורי וולדן, קליין הוא השחקן הטוב ביותר של חולון העונה.

לא סתם הוא חוזר בשני החלונות האחרונים על ידי עודד קטש בנבחרת ישראל. הוא אמנם הושעה לאחר שלא הגיע לצמד המשחקים מול סרביה וגיאורגיה במוקדמות גביע העולם לפני כמה חודשים, אבל באיגוד המשיכו ללחוץ עליו וקיבלו אותו מול גרמניה וסרביה בחלון הנוכחי.

קליין יתרכז כעת במשימות שלו עם חולון, במסגרת הליגה. "הקבוצה בעונה שעברה היתה אולי מוכשרת יותר, אבל השנה אנחנו משחקים קבוצתי יותר, יש יותר כימיה וכולם עובדים קשה. נקווה שגם הסיום של העונה יהיה חלומי", סיכם הפורוורד במילותיו שלו.